諾貝爾獎得主為化學研究吶喊

鄭智友

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一位蜚聲國際的科學家本周在香港城市大學(城大)發表演講,暢談對科學、形而上學、哲學以及藝術的精闢見解,令聽眾深受啟發。

諾貝爾化學獎得主兼城大特聘講座教授杰馬里•萊恩教授主講城大傑出講座系列,題為:「從物質到生命:化學?化學!」

萊恩教授先137億年前「宇宙大爆炸」立時啟動的變化說起,然後跨越無數世代的滄海桑田,直到今日的現狀,最後對人類未來世界提出令人神往的多種推測,為演講作結。

講座的重心,是探討宇宙形成之初的化學碎片如何「自我組織」而形成原子、分子,並逐步演進為結構日益複雜的物質,直至形成生命體。萊恩教授先提及達爾文的進化論之前的進化過程,亦即簡單的無機物如何演變為複雜的無機物,進而論述達爾文所說的進化論,亦即生命物質如何逐步演進而形成人類等有思想的生物。最後,萊恩教授探討了未來世界的發展。

「進化尚未結束,」萊恩教授對出席講座的城大教職員和中學生說。「我們人類只是時間進程中的一個點,宇宙對我們漠不關心,只是隨時間推移而不斷演化。」

萊恩教授被譽為超分子化學之父。超分子化學研究分子如何自我組裝、組織、製造而演化為更複雜的物質實體。萊恩教授談到「宇宙必然性」,指出宇宙大爆炸後,宇宙的內在結構和支配宇宙的電磁力等物理定律,使得原子自我組織成為某種有分子結構的群體。

「化學可充當橋樑,使無生命物質的分子過渡到高度複雜的分子結構及系統,從而形成生命體,」他說。

萊恩教授認為,從某一意義上說,化學可看成是信息科學,因為分子之間是否彼此依附乃至結合,是根據有否共同信息而作取捨的。例如,對於有害健康的細胞,人類的免疫系統懂得何時應予「攻擊」及如何「攻擊」。

萊恩教授說,這樣的自我組裝能力,對未來有極大意義。我們如今司空見慣的手提電話等電子器材,體型越來越細小,但也許有朝一日,因技術或財力所限,這些器材無法變得更細小。他說:「有朝一日,這些器材也許可以通過「自我製造」而產生。」萊恩教授指出,人腦其實是全世界功能最強大的電腦,而人腦就是分子「自我組裝」而創造奇蹟的極佳例子。

萊恩教授表示,在現今知識強大的年代,人類已達到達爾文進化論之後的階段。他說:「進化之路,把我們從最初的學習知識引領到掌握自我命運的階段。」最後,萊恩教授引述達芬奇的話作為結語:「當大自然結束自創生命物種時,人類就會開始利用自然物,使之與大自然本身融洽結合,創造出無窮無盡的生命物種。」

出席講座的嘉賓包括:城大學務副校長Arthur Ellis教授、署理副校長(研究及科技)葉豪盛教授、科學及工程學院院長呂堅教授、數學系講座教授Philippe G Ciarlet教授、大學傑出教授Jean-Christophe Yoccoz教授。此外,法國國際學校和德瑞國際學校的學生亦出席聽講。

萊恩教授將於11月11及12日在城大主持一系列講座,題為「化學的視角:從分子化學到超分子化學,走向自適應化學」。

本周另外兩場城大傑出講座將分別由林百里博士李開復博士主持;這兩位講者和萊恩教授、鍾瑞明先生、李國能先生一起將於11月11日城大本年度學位頒授典禮上接受榮譽博士學位。

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