從應用研究到商業發展

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由大學全資擁有的城大企業有限公司,負責統籌及推廣合約研究和顧問服務,促進科技創新和研究發展,並推動香港的科學、文教及文化活動。城大企業目前共有一家全資附屬公司、三家附屬公司、九家聯營公司和四家聯號公司。

城大企業去年創下輝煌的成績,為旗下的七家附屬和聯營公司引入了逾5,300萬港元的外界投資。城大工商企業發展處處長黃漢儀先生說:「在每家公司成立的初期,我們都會盡量為它尋找外界投資或策略夥伴,以促進公司的發展。去年,我們所獲得的外界投資是有史以來最多的。」去年,城大企業兩家聯號公司——宏景科技有限公司華林健科有限公司,以及聯營的研能科技有限公司都成功地吸引到可觀的外界投資。

宏景:人工智能結合電子商貿

宏景科技有限公司的前身為 Advanced Object Technologies Ltd(AOTL),屬於城大企業的附屬公司。身兼宏景科技(香港)有限公司行政總裁的電子工程學系副教授陳漢偉博士表示:「一如其他的資訊科技公司,我們在2000年中也積極尋找擴張業務的機會。」當時在香港上市,以投資、機構財務、創業基金、財務顧問及經紀服務為主要業務的第一上海投資有限公司,剛巧也有意進軍高科技。陳博士說:「經過數月的磋商,雙方決定成立合資公司,AOTL遂易名為宏景科技有限公司,成為第一上海的附屬公司。」宏景於北京、上海、廣州和深圳均設有附屬公司。宏景的其他主要股東還包括附屬Singapore Technologies的CEI Contract Manufacturing Technology、城大企業及陳博士本人。

除了繼續AOTL一貫以來在人工智能方面的發展外,宏景更把業務擴展至電子商貿。第一上海與經營入門網站基建的宏道公司及提供互聯網各種軟硬件服務的太陽電腦的結盟,進一步促進了宏景在這方面的發展。

透過與宏道的合作,宏景將負責運作及分銷宏道的應用軟件業務,並成為太陽電腦的iForce組織的成員。陳博士說:「基本上,我們將在市場推廣方面共同合作。我們將參加太陽電腦舉辦的市場營銷活動、講座或展覽,因為對太陽電腦的硬件產品有興趣的公司,也會對我們的服務感興趣。」

宏景的主要業務可分為兩類:客戶應用程式或企業解決方案(即按客戶要求而特別設計開發軟件程式);以及系統整合(即組合軟硬件的各個不同部件)。陳博士說:「我們的專長本來就在資訊科技,現在結合電子商貿的應用程式,自是順理成章。」

從醫院輪班系統到產品規格

宏景目前正在進行的項目之一,是以人工智能優化編排技術,為一家廠家設計工廠生產線。這一類廠家通常不會使用固定的生產線作日常生產,生產線的運作經常不同,每星期生產的產品都不一樣。陳博士解釋說:「這些廠家需要有適當的系統協助他們決定產品的種類、數量、應該採用的生產線,以致生產的地方——因為他們通常擁有好幾家工廠。」

香港醫院管理局亦採用了宏景的軟件,管理轄下44家醫院的病房輪班工作。陳博士笑說:「醫管局共有超過300人使用這個軟件,每人的要求都略有不同,系統就變得非常複雜。」

隨著與電子商貿業務的結合,陳博士開始研究為產品規格設計軟件:「市場現在趨向集體專門化,因此我們嘗試把以往原來屬於銷售人員的知識,盡量複製到網站上,為系統建立資料庫,以了解不同的規格如何互相配合。」至於如何在電腦系統上建立產品規格的資料,業界目前仍未能普遍掌握有關的技術,但宏景卻擁有這方面的專長。

宏景另一專注的業務是專為「商業對商業」模式而設的工作流程管理。「這方面的運作模式目前很表面化。基本上,你只要找到買賣雙方,然後發出電子郵件,便可進行交易了。」至於較精密的「商業對商業」模式,則需要掌握有關機構的更多資料。陳博士說:「這樣,就得一併考慮背後的支援與運作,也就是說需要兼顧更多的步驟,更廣泛地應用人工智能。」

提供非一般的服務

陳博士認為,就人工智能技術來說,宏景在香港和新加坡等地區是屬於罕有的,因為至今還沒有太多公司進行同類的工作。宏景的設計員及技術人員,均為城大的畢業生。對於公司的未來發展,陳博士深信與第一上海的合作,可帶來更多的業務機會。「第一上海在內地的投資形形色色,例如傢俬工廠、兒童產品和保險等。他們希望把這些傳統的業務引進互聯網的世界。」

目前,宏景正在上海建立一個電子物流入門網站,是專為出入口公司而設的一個「商業對商業」模式。該網站在非正式推出後,已處理了上海10%-15%的出口業務。在北京,宏景正為佔有70%-80%嬰兒用

品市場的“Goodbaby.com”設計「商業對消費者」模式的入門網站。

陳博士強調,宏景與城大的聯繫,是公司成功的關鍵。「我們的業務需要特別先進的技術,而這不是現成可買得到的。城大在這方面可發揮很好的作用,既為公司提供技術,也協助訓練技術人員,技術與人才均同出一轍,維持一定的水準,為公司建立良好的形象。」

研能科技大放光明

研能科技有限公司由電子工程學系講座教授許樹源、副教授鍾樹鴻博士及城大企業共同創辦,提供各類的顧問服務、設計及生產電子產品,以及改良本地及海外電機和電子產品。

電子鎮流器的突破

研能科技有限公司成立初期,將集中發展用於照明系統的電子鎮流器。許教授及鍾博士在這方面的研究已有多年經驗。許教授說:「我們的研究還是在基礎階段,有待技術上的突破,才可設計出穩定而可靠的產品。」

電子鎮流器控制各種的照明系統,不論是熒光燈或高強度的放電燈。過往四年,許教授和鍾博士發明了一種獨特而精密的熒光燈,利用家居中普通的光暗掣便可控制和調校光暗度。許教授解釋說,「目前市面上的光管把光度調低至20%-30%時,便會出現閃爍的情況。不過,我們已申請專利的熒光燈,則可把光度調低至只有5%。」

這種熒光燈可以節省大量能源,因此吸引得外界投資港幣800萬元(以及未來三至五年的免費法律顧問服務),投資者包括律師行、創業基金、市場推廣公司以及建築公司。許教授說:「這些投資者都明白照明系統不會受季節及潮流影響,永遠都有市場。」此外,一家大型地產公司也對這項產品表示興趣。研能科技已於4月把產品的原型送交有關部門進行安全及符合規例測試。

踏上成功之路

許教授及鍾博士於去年獲邀到德國亞琛的菲利浦電子研究中心介紹他們的研究,足見研能科技的可調校光暗鎮流器有望成為明日的成功產品。鍾博士說:「我們的研究與菲利浦的業務息息相關,所以他們希望我們繼續提供有關研究的進展。」菲利浦擁有龐大的科研資源,為何未能先行研製這項產品?許教授認為這與研能科技得到適當的專才組合有關:「我在90年代開始研究電子鎮流器,加入城大後踫上了專門研究電子設計及控制的鍾博士。」研究員閆煒博士的加入,更為我們帶來創意靈感,因為閆博士在多倫多大學的指導教授是研究在照明系統使用等離子物理原理的世界知名學者。「我們三人非常合拍,互展所長,激發出新的意念。」

在芸芸產品中,研能科技會先集中研製其中兩項,就是預計會取代白熾燈泡的可調校光暗熒光燈,以及具有類似設計和功用、專為管狀電燈而設的可調校光暗電子鎮流器。公司集中發展這兩項產品,原因是得到政府創新科技基金150萬的免息貸款,用作發展調控晶片。

許教授預期一年內可生產第一項產品,到2002年正式推出市場。不過,他指出成立研能科技的最大目標,是為城大的研究員和畢業生創造就業機會。「我們從基礎研究轉到應用研究以至商業發展,為的就是創造就業機會。香港具備發展高科技的人才,我們亦相信我們的產品會有一定的市場,可以確保我們的研究員和畢業生有穩定的工作。」

華林健科:網上飲食調節系統電腦學部於1995年與香港基督教聯合醫院,共同展開一項與電腦有關的研究項目。電腦學部的師生聯同醫生和營養師,一起發展監察糖尿病人飲食情況的管理系統。華林健科有限公司成員之一的電腦學部高級講師李思偉先生說:「我們在New England Journal of Medicine讀到一篇有關北美洲糖尿病綜合控制試驗計劃的文章,引發我們進行這項計劃。文章提及的研究進行了20年,得出的結論是倘若糖尿病人能遵照一個嚴謹的飲食和運動療程,將可更有效地控制病情。」不過,研究亦指出,由於需要醫務人員督導病人的飲食和運動,有關的監察工作成本極高。電腦學部首席講師陳至剛博士說:「由於控制飲食主要是靠監察,因此引發我們設計自動監察系統。」

糖尿病與飲食習慣

由於飲食習慣日漸西化,香港人以至其他華人在過去10至15年來受到糖尿病的威脅越來越嚴重。現今的統計顯示香港約有10%人口患糖尿病,廣州有5%,珠江三角洲2.5%,而中國全國則低於1%。陳博士說:「顯而易見,生活水平與過量飲食是相關的。」香港在治療糖尿病方面的另一個問題是,由於過往缺乏有關本地飲食習慣的詳細研究,醫院裡的營養師只能按西方的飲食習慣指導病人進食。李思偉先生解釋說:「由於香港和西方的飲食習慣很不相同,因此香港的糖尿病人可以選擇的食物有限。」為了改善這種情況,研究小組在過去幾年把資料庫內的食物種類從500種增加至2,000種,而每種食物再按營養成分作18類劃分。研究小組相信,這將是香港最完善的食物營養資料庫之一。有關監察系統亦可應用於逾10種與飲食有關的慢性疾病,例如與血液循環有關的疾病、高血壓及腎病等。1995年,研究小組建議給予糖尿病人一套插卡電子辭典,讓他們輸入飲食和運動的資料,然後透過電話線把資料上載到醫院的電腦。這項計劃在香港醫院管理局、工業技術中心和城大的支持下,於1996年正式展開臨床試驗。

以WAP科技監察病人飲食

李思偉先生、陳至剛博士及電腦學部的另一位講師馬惟建先生於1998年,共同創立了附屬於城大企業的健科發展有限公司。臨床試驗很成功,參加計劃的糖尿病人的血糖水平穩定程度加強了13%,因此證明有關的日常飲食管理系統既可行且具成本效益。研究小組遂把該管理系統轉移到另一操作平台,利用WAP技術和互聯網,提供更好的服務。「去年6月,我們開始跟一家上市的互聯網內容供應公司磋商,他們亦有興趣向客戶提供這個系統。」

有關系統略經調整後,亦可供其他注重體重和健康的人士使用。基本上,用戶可透過WAP電話或互聯網把該日所做的運動和所吃的食物資料,輸入健科的電腦伺服器。電腦接著就會以食物的熱量減去運動消耗的熱量計算出熱量的消耗指數,用戶便可知道所吸取的熱量是過高還是過低。李先生說:「透過資料庫,你亦可以知道每天所吸取的營養,例如脂肪、鉀、鈉等。」

使用簡易的飲食管理系統

客戶還可利用飲食管理系統,在18大類和分類的食物中作選擇,接著系統會分析所選的食物,計算每種食物所提供的熱量及營養成分如脂肪、蛋白質及碳水化合物。李先生說:「客戶可以對自己的飲食加以控制和規劃,並且決定還可以吃些甚麼。」2000年9月,一家創業基金公司 Warren Technology Group對上述系統表示興趣,並收購了健科的七成股份。新公司改名為華林健科有限公司,目前還有另一家上市公司洽商入股。華林健科有限公司目前正準備開拓潛力龐大的內地市場。此外,香港多家醫院對華林健科的系統亦表示興趣。至於海外,美國東部羅德島的三家醫院正考慮把有關資料庫給予該州的少數族裔使用。

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