推廣綠色化學 提倡環保生活

鄭智友

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國際知名科學家Martyn Poliakoff 教授5月23日主持一場香港城市大學(城大)傑出講座,以別饒風趣的言語,為濟濟一堂的聽眾探討一個嚴肅的問題。
 
Poliakoff教授是英國諾丁漢大學的研究教授,也是英國皇家學會副會長兼外務秘書。他在題為「推廣綠色化學,締造美好世界」的演講中,提出四項理由說明我們為何必須儘快發揮智慧以保衛人類文明。
 
他列舉的四項理由是:人口劇增必然導致物資消耗加速、地球提供人類所需物資的能力有限、新興國家發達之後的巨量消費令物資供應無法持續、數以百萬計的人仍生活於極度貧困之中。
 
為了應對這些難題,Poliakoff教授潛心研究並大力提倡「綠色化學」,主張人類應改用潔淨的方法來製造化工產品和化學材料,而他更身體力行,研發無害於環境的化學溶劑以供各種化學反應。Poliakoff教授在YouTube視頻網站上播映短片以講解化學元素周期表知識,內容輕鬆俏皮卻啟人靈思,因此聞名全球。
 
為了深入探討如何創造可持續發展的人類生活方式,他提出了一條領域寬廣的研究問題。這問題借用俠盜羅賓漢的想法(傳說中的羅賓漢就在諾丁漢森林中落草為寇,Poliakoff教授提及這位好漢,正突顯他與諾丁漢的淵源):我們能否不劫富而濟貧?
 
針對上述問題,他認為可設法以同等份量的物料製成更多的用品,而綠色化學使科學家得以實現這個目標。
 
舉例來說,大家都知道塑膠瓶帶來的嚴重生態問題。我們大量使用塑膠瓶,卻極少循環再用,結果廢塑膠堆滿沙灘和堆填區。Poliakoff教授指出,解決之道在於以糖製成塑膠瓶,這樣既可減少消耗石油來製造產品,又能利用現有的物質供應鏈。石油越來越貴,用石油製成的產品亦自然隨之漲價,因此用糖製塑膠瓶極具經濟效益。此外,糖製塑膠瓶亦更環保,因為製作過程中較少將二氧化碳排放至大氣層。
 
Poliakoff教授進一步提到他在東非埃塞俄比亞領導的綠色化學研究計劃,他的目標是改用比較潔淨而快捷的方法,從用作治療瘧疾藥物的蒿科植物中提取植物油。
 
他也推廣「雲端化學」,以協助其他國家享用先進的化學設施。他指出,自己現時任職的諾丁漢大學在中國和馬來西亞均有分校。通過雲端技術,身處英國境外的研究者也可遙控諾丁漢大學的先進反應裝置,取得所需的分析數據,而無須當地或本人所屬的院校擁有相關設備以供操作。
 
「藉助雲端化學,可增強綠色化學家的能力,讓更多人得益於綠色化學,」他說。
 
不過,綠色化學有個矛盾:容納化學實驗室的建築物通常需用大量的能源。因此,如何建設更有效率的實驗室就成了另一難題。Poliakoff教授指出,諾丁漢大學正與英國醫藥保健公司葛蘭索史克(GlaxoSmithKline)合作,籌建一所新型環保化學建築物。這座新型建築將會多用木材而少用水泥,因為水泥的製造和使用須排放大量二氧化碳。此外,建築物會用鄰近農場生產的羊毛為牆壁保溫,以抵禦英格蘭的嚴寒天氣,減低暖氣開支。
 
在演講完結後的答問時段,Poliakoff教授回應城大學務副校長李博亞教授的提問時說,只要晚間關上電腦、把抽風櫃的效率提高,就可簡單快捷地令每一間化學實驗室更有利環保。
 
Poliakoff教授最後感謝他稱為「綠色化學之父」的城大生物及化學系系主任及講座教授賀宏教授,並指出諾丁漢大學將於2013/14學年開辦「綠色可持續化學」理學碩士課程,而該課程的設立與城大推行「重探索求創新課程」的精神正相一致。
 
「我們也很鼓勵學生『探索』新知識,」他說。

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