Laso -讓被忽視的人聽得見

(由左至右) 謝文蔚、顏煒彤

畢業於香港城市大學(城大)系統工程及工程管理學系的顏煒彤(Ruth),跟機械工程學系同學謝文蔚(Christy),於2019年成立里索科技(Laso Technology),主力研發名為「無聲救星」(Silent Whisper)的隱藏式智能手環,內置無線聲音接收器,結合具聲紋辨識功能的應用程式,可替代部分聽力,為輕度和中度聽障人士提供助聽器以外的選擇,期望2022年推出巿場。這項發明曾先後獲城大創意種子計劃及香港科學園STEP計劃等資助。里索科技正與內地其中一個規模最大的聽障人士手機應用程式探索合作的可能性。

在城大修讀系統工程及工程管理學系的Ruth本來從未想過創業,一心打算畢業後找份工作。然而,家人的親身經歷,加上對社會中被忽視人士的關懷,讓她踏上科創路,研發有收音功能的隱藏式智能手環,目標是為聽障人士的人生帶來真正的改變。她說︰「我的家人是位專業人士,面對人到中年聽力下降的問題,經常聽不到同事說話,開會跟不上討論,同事卻誤以為他不夠專注,但戴上助聽器,又怕被標籤或遭質疑工作能力。」

>根據世界衛生組織,目前僅有17%的聽障人士配戴助聽器,大部分人不願使用,一來怕被標籤,二來器件不時出現雜音,對用家造成困擾。而聽障人士面對溝通困難,阻礙了工作上的選擇。「不少聽障人士只能進行單向溝通,無可奈何之下唯有從事低下階層工作。」Ruth指出。

隱藏式助聽手環

Ruth於大學四年級上了產品設計和研發的課堂,讓她萌生初創念頭。基於一份幫助家人及有需要人士的同理心和滿腔追求社會公平的熱誠,她夥拍就讀機械工程學系的城大師妹謝文蔚(Christy),銳意研發產品協助聽障人士,並把自己的想法寫成計劃書,於2019年成功申請城大「創意種子計劃」(SEEDS),獲得20萬元資助,成為第一筆資金開發產品。Ruth更於畢業後與Christy和另一位相識多年的中學同學,一同創立里索科技,希望透過結合創意及科技,幫助建立共融社會。

里索科技主力研發一款叫「無聲救星」(Silent Whisper)的助聽智能手環。該手環具備無線聲音接收器,結合具聲紋辨識功能的應用程式和降噪等技術,可替代部分聽力。當手環接收到用家的自定單詞,如他的名字,就會震動,提醒用家身邊有人正在說話,使他意識到要留意內容。聽障人士許多時說話也較為大聲,不時出現尷尬場面,當手環測到用家聲量過大時,也會震動提示他控制聲量。「無聲救星」的產品原形經已面世,手環的設計與一般飾物無異,方便日常生活配戴,而又不像助聽器般顯眼。

大象溝通方式啟發創意

Ruth又透露,手環以震動作出提示,原來是受大象與眾不同的溝通方式所啟發──大象除了用叫聲傳遞訊息之外,還透過踩踏地面產生震動波來溝通,而大象腳下的厚脂肪墊對震動波極之敏感。

巿面上的智能電話和手錶,都有聲紋辨識功能,但只能辨識一種人聲。「無聲救星」的創新之處,在於應用程式通過機器學習,能辨認超過一種人聲。此外,請教過聽力學家後,Ruth知道人與人之間的溝通,聲音原來只佔近40%,其餘的還要依靠肢體語言、表情、語調或言語本身傳遞訊息。她與團隊計劃加強手環功能,嘗試捕捉溝通對象的語氣,讓用家能感受箇中的情緒。他們亦打算技術進一步成熟時,會嘗試將手環連接平板電腦,以字幕形式顯示不同人說話的內容,讓用家能即時跟上對話。

感激城大將創意變成可能

Ruth感激城大給予第一桶資金,讓她將創意變成可能。即使她現已畢業,城大亦繼續提供協助,讓她有機會接觸本地和國際的投資者和廠商,開拓眼界。「作為一個讀工程的學生,最初我連怎樣做吸引人的powerpoint都不懂。知識轉移處的同事給予很多實際支持,主動陪我第一次見投資者,又指導我包裝概念的技巧。」她們其後亦獲科學園STEP計劃10萬元資助。Ruth表示,會嘗試申請不同的資助,期望公司可自負盈虧,又能幫助有需要的人。

Ruth與團隊現時主力改進手環功能,從軟件開發,到製造、工業和機械設計各方面入手,務求配合用家需要,亦會與聽障社福機構合作,免費讓聽障人士試用產品並收集意見及數據,以便進一步改良,期望能夠為輕度和中度聽障人士提供助聽器以外的選擇,並於2022年推出巿場。里索科技並正與內地其中一個規模最大的聽障人士手機應用程式探索合作的可能性。

「我們希望能協助輕度和中度聽障人士,過有尊嚴的生活,並促進社會傷健共融。」Ruth的聲線温和而堅定,道出自己的宏願。


 

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